Remaja Wisconsin menumbuhkan masa depan yang bermanfaat

Gabe Olson-Jensen, 17, berdiri di blok percobaan pohon Honeycrisp organik di dekat River Falls, Wisconsin, pada bulan September. Dengan bantuan dari teman dan keluarga, dia menanam balok di musim semi, ketika dia berusia 16 tahun. (Matt Milkovich/Penumbuh Buah yang Baik)

Pada usia 4 atau 5 tahun, orang tua Gabe Olson-Jensen menemukannya membawa batu bata seberat 8 pon ke kotak pasirnya untuk mencoba membangun tempat pembakarannya sendiri.

Pada usia 14, sudah terpesona dengan proses pemuliaan buah, ia menanam benih, membuat persilangan dan mencangkok pohonnya sendiri.

Pada usia 16, dia dianugerahi hampir $10.000 dalam bentuk uang hibah untuk membangun dan mempelajari satu blok pohon Honeycrisp organik, yang terus dia lakukan.

Sekarang berusia 17 tahun dan menjadi siswa sekolah menengah pertama di River Falls, Wisconsin, Gabe telah membangun sendiri jaringan petani buah dan ilmuwan dari seluruh negeri yang dengan senang hati mengiriminya serbuk sari, entres, pohon, tiang, atau apa pun yang mungkin dia perlukan. untuk mengejar hasratnya untuk semua hal buah. Mereka semua mengagumi ambisinya.

“Saya pikir dia punya masa depan yang nyata dalam bisnis apel,” kata Mark Christopher, seorang petani buah Wisconsin dan majikan Gabe. “Jika dia dapat meneruskan sebagian dari antusiasme itu kepada orang lain di generasi berikutnya, orang-orang yang terlibat dalam industri apel akan mendapat manfaat.”

Kontribusi Gabe yang paling nyata bagi industri apel sejauh ini adalah blok percobaan kecil pohon Honeycrisp organik yang dia tanam awal musim semi ini. Dia bertujuan untuk membuktikan bahwa Honeycrisp yang ditanam secara organik adalah pilihan yang layak di daerahnya di Wisconsin barat dan Minnesota timur, di pinggiran Minneapolis yang lebih besar. Mengangkangi Sungai Mississippi Hulu, wilayah ini diselingi dengan kebun kecil dan menengah.

Gabe menimbun sedikit tanah di sekitar pohon yang baru ditanam pada musim semi 2021 saat ayahnya, Jay Jensen, menggali lubang di latar belakang.  Uang hibah yang diterima Gabe membantunya membayar pohon, kabel, tiang, dan peralatan lain yang diperlukan untuk blok percobaan Honeycrisp organiknya.  (Sumber Jay Jensen)Gabe menimbun sedikit tanah di sekitar pohon yang baru ditanam pada musim semi 2021 saat ayahnya, Jay Jensen, menggali lubang di latar belakang. Uang hibah yang diterima Gabe membantunya membayar pohon, kabel, tiang, dan peralatan lain yang diperlukan untuk blok percobaan Honeycrisp organiknya. (Sumber Jay Jensen)

“Honeycrisp adalah varietas yang paling sulit untuk dihadapi,” kata Gabe. “Jika Anda bisa menangani Honeycrisp, mungkin Anda bisa menangani varietas baru yang akan datang.”

Adapun kontribusi masa depannya — yah, langit tampaknya menjadi batasnya.

“Saya kagum dengan cara komunitas penanam buah membawa Gabe di bawah sayap mereka,” kata ibunya, Wendy Olson. “Ada banyak orang yang baik dan luar biasa.”

Ketertarikan Gabe pada buah tampaknya semakin tidak biasa karena orang tuanya, Olson dan suaminya, Jay Jensen, bukanlah petani buah. Mereka adalah guru seni.

“Sebagai orang tua, kami mendukung apa pun yang diminati anak-anak kami, meskipun kami tidak tahu apa-apa tentang itu,” kata Olson, yang putra bungsunya, Elliot, berusia 14 tahun. “Ketika Gabe diminta untuk menanam 100 pohon di lahan kami, kami tidak katakan tidak. Kami mengatakan dia harus memotong rumput dan merawat mereka.”

Ketertarikan Gabe pada buah dimulai di sekolah menengah, ketika ia menanam biji jeruk dan alpukat di rumah kaca sekolah. Dia meminta alat okulasi untuk Natal dan mulai mencangkok setiap pohon buah yang bisa dia dapatkan.

Sekitar waktu ini, keluarga tersebut sedang membeli apel di Maple Leaf Orchard, pasar pertanian dan pemetikan U lokal, ketika Gabe memulai percakapan tentang mencangkok dan menanam dengan Mark Christopher, yang memiliki kebun bersama istrinya, Sue. Gabe meminta pekerjaan kepada Christopher dan petani itu mempekerjakan “pemuda yang luar biasa” saat itu juga.

“Ketika dia mulai berbicara, saya seperti, ‘Wow, anak ini menarik. Saya pasti ingin dia bekerja untuk saya,’” kata Christopher.

Gabe telah melakukan sedikit dari segalanya di kebun: menyiangi dan memotong, memetik buah, mengemudikan traktor jerami, menjalankan mesin kasir, membantu di dapur dan mencangkok dan membuat salib.

“Sepertinya di situlah minatnya berada,” kata Christopher. “Ketertarikannya untuk menyilangkan dan membiakkan buah benar-benar unik.”

Christopher mengatakan anak-anak lain di kru kerja musim panas bercanda memanggil Gabe “kakek” karena tingkat kedewasaannya yang tidak biasa.

Gabe bergabung dengan FFA di kelas sembilan. Dia mengetahui tentang sebidang tanah milik distrik sekolah yang disewa oleh FFA untuk proyek pertanian, dan dia mulai bertanya tentang penanaman pohon apel di sana. Dia sedang membaca tentang penanaman kepadatan tinggi pada saat itu dan telah menanam lusinan pohon apel kepadatan tinggi di halaman belakang rumahnya. Tapi dia menginginkan tempat penelitian yang lebih besar.

Ketika pandemi virus corona menutup sekolahnya pada musim semi 2020, mahasiswa baru itu mendapati dirinya memiliki banyak waktu, jadi dia mulai belajar menulis hibah. Dia pertama kali mengajukan hibah FFA sebesar $600. Ketika dia mendapatkan itu, dia memutuskan untuk mengajukan hibah yang lebih besar dari Penelitian dan Pendidikan Pertanian Berkelanjutan, program hibah kompetitif yang didirikan oleh Departemen Pertanian AS. Beberapa bulan setelah dia mengajukan permintaan pendanaan untuk proyek Honeycrisp organiknya, sebuah email mengatakan kepadanya bahwa dia akan menerima $8.945.

Pengisi daya pagar listrik terpasang ke tiang di latar depan kiri.  Gabe menggunakan pagar listrik untuk melindungi blok percobaan dari kerusakan rusa.  (Matt Milkovich/Penumbuh Buah yang Baik)Pengisi daya pagar listrik terpasang ke tiang di latar depan kiri. Gabe menggunakan pagar listrik untuk melindungi blok percobaan dari kerusakan rusa. (Matt Milkovich/Penumbuh Buah yang Baik)

“Saya shock selama beberapa hari,” kata Gabe.

Langkah selanjutnya adalah meminta izin kepada distrik sekolah untuk menanam blok percobaan di tanahnya. Dia bertemu dengan dewan sekolah untuk membahas proyek tersebut. Dewan menyetujui — dengan sangat antusias, kata ibunya.

Banyak orang mendukung “usaha gila” yang digambarkan Gabe. Di musim semi, keluarga, teman, dan alumni FFA membantunya menggali lubang, menanam pohon, mengamankan tiang dan kabel, serta memasang pagar listrik untuk mengusir rusa. FFA menyumbangkan gerbang masuk tua. Mereka menempatkan pohon-pohon Honeycrisp — setengah Premier dan setengah Firestorm — pada ketinggian 3 kaki kali 16 kaki di Jenewa 969. Gabe berharap pohon-pohon itu akan mulai berbuah dalam tiga tahun. Ada juga deretan pendek pohon Ludacrisp di G.935, yang dikirim oleh Asosiasi Peningkatan Apple Midwest secara gratis.

“Kegembiraannya menular,” kata presiden MAIA Bill Dodd. “Akan menarik untuk melihat apa yang dia lakukan dengan hasratnya.”

John Jacobson, seorang petani apel di Minnesota timur, menjual beberapa pos kepada Gabe untuk proyek tersebut. Remaja itu telah mengunjungi kebun Jacobson beberapa kali untuk mempelajari bagaimana dia menanam buah.

“Saya sangat senang bahwa seseorang telah mengembangkan gairah itu sejak dini,” kata Jacobson. “Saya ingin menyemangatinya: Lanjutkan, kawan. Anda bisa melakukannya dengan sangat, sangat baik.”

Gabe masih belum tahu persis apa yang ingin dia lakukan saat dewasa nanti. Dia tahu itu akan melibatkan menanam buah, baik sebagai hobi atau usaha penuh waktu. Dia juga mempertimbangkan karir penelitian, mungkin dimulai dengan gelar hortikultura dari University of Wisconsin-River Falls.

Jadi, apa yang mendorong Gabe menanam kebun penelitian di usia 16 tahun, padahal dia bisa saja bermain video game dengan teman-temannya?

“Saya mendapatkan lebih banyak kepuasan dengan melakukan ini,” katanya.

Olson bertanya-tanya apakah putranya akan membantu sekolah dan organisasi nirlaba menanam kebun organik dan menanam buah untuk komunitas mereka.

“Saya tidak tahu apakah pekerjaan seperti itu ada,” katanya. “Tetapi jika tidak, Gabe akan memiliki ambisi untuk mewujudkannya.”

oleh Matt Milkovich